Il carcinoma del pancreas esocrino è una neoplasia particolarmente aggressiva la cui incidenza annua, aumentata progressivamente nelle nazioni industrializzate, è di 9 casi ogni 100 mila abitanti. Nel 95 per cento dei casi origina dalle cellule che rivestono i dotti escretori (cellule duttali). Compare prevalentemente a carico della testa-processo uncinato del pancreas (60-70 per cento dei casi) ma può interessare anche l’istmo o il corpo-coda.

Prevenzione

Per prevenire il carcinoma del pancreas si può innanzi tutto adottare uno stile di vita sano e ridurre l’esposizione ai fattori di rischio quali fumo di sigaretta, elevato consumo giornaliero di caffè, alcol e diete ricche di carne e grassi.

Alla base della malattia vi sono, inoltre, alcune patologie come la pancreatite cronica, la calcolosi della colecisti, l’obesità e il diabete non insulino-dipendente. Più esposte di altre sono poi alcune categorie professionali tra cui chimici, garagisti, addetti a distributori di benzina, soggetti esposti a benzidina e benziladenina.

Le persone che hanno altri casi di tumore del pancreas in famiglia possono sottoporsi a controlli periodici sulla funzionalità del pancreas dal momento che familiarità e fattori ereditari sono presenti in circa il 10 per cento dei pazienti con carcinoma pancreatico.

Sintomi

In stadio precoce, il carcinoma del pancreas è asintomatico o causa solo sintomi aspecifici.
Sintomi più chiari compaiono quando il tumore ha iniziato a diffondersi agli organi vicini o ha bloccato i dotti biliari. Questi sintomi comprendono: il calo di peso, l’anoressia, il dolore epigastrico irradiato al dorso, l’ittero (colorazione gialla della pelle e delle sclere dell’occhio), astenia (riduzione della forza muscolare), nausea e vomito.
Anche l’insorgenza o il rapido peggioramento di un diabete in soggetti adulti, in assenza di fattori predisponenti quali familiarità e obesità, deve indurre a eseguire un’accurata esplorazione morfologica del pancreas.

Diagnosi

Qualora i sintomi facciano sospettare la presenza di un carcinoma pancreatico vi sono diversi esami strumentali che possono essere eseguiti per confermare la diagnosi: ecografia, tomografia assiale computerizzata (TAC), risonanza magnetica nucleare (RMN), ecoendoscopia (per dirimere con ragionevole certezza i casi che TAC e RMN non hanno consentito di definire), colangiopancreatografia retrograda endoscopica (spesso sostituita dalla RMN, mentre rimane attuale l’uso terapeutico), PET/TAC (per lo più utilizzata nel follow-up dei pazienti resecati per individuare precocemente la sede e l’estensione dell’eventuale recidiva).

Cura

Una piccola percentuale di carcinoma del pancreas viene identificata quando il tumore è ancora localizzato e può dunque essere asportato chirurgicamente. In questi casi, l’esito dell’esame istologico permetterà di valutare il rischio di ricaduta ed in base a questo l’utilità di un trattamento post-operatorio. La terapia di prima scelta ad intento “adiuvante” (riduzione del rischio di ricaduta) è costituita dalla combinazione tra gemcitabina e capecitabina, risultata superiore rispetto alla sola monoterapia in un recente studio; la sola gemcitabina rimane comunque una possibilità nei pazienti che non possono ricevere la combinazione.

Circa l’80 per cento dei pazienti con carcinoma pancreatico giunge all’osservazione quando la malattia è già in fase avanzata e quindi non suscettibile d’intervento chirurgico con intento radicale. Spesso questi pazienti presentano problemi di stenosi (cioè un restringimento) delle vie biliari e/o del duodeno, che richiedono comunque una soluzione chirurgica per la quale esistono diverse opzioni, anche poco invasive.

Per i tumori inoperabili il trattamento prevede il ricorso alla chemioterapia, possibilmente di combinazione (schemi a base di fluoropirimidine o di gemcitabina) associata in alcuni casi alla radioterapia.

Il tumore del pancreas si colloca ancora purtroppo tra quelli con scarse possibilità di risposta ai trattamenti medici, per questo la possibilità di valutare nuovi farmaci attraverso studi clinici sperimentali controllati è una opzione di fondamentale importanza.